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Feliz aniversário, Charles Darwin

Pesquisadores de Stanford refletem sobre a evolução.

De Jennie Dusheck para o Scope Blog da Stanford University School of Medicine

Você pode ter pensado que este seria somente o aniversário de Lincoln, mas hoje é também o 208º aniversário de Charles Darwin, dia também conhecido como Darwin Day.

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Liguei para o Paul Norman, PhD – um pesquisador sênior que estuda a variação genética, especialmente nas células do sistema imunológico humano – e perguntei-lhe como a teoria da evolução influenciou seu trabalho. Em uma parada acadêmica encantadora e agradável, ele imediatamente me mostrou que Darwin não surgiu com a teoria da evolução.

A ideia de que os organismos vivos podem mudar, ou evoluir, ao longo do tempo tinha aparecido em algum tempo. Mesmo a ideia de que todos os organismos estão relacionados através de “descendência comum” de um único antepassado antigo não era inteiramente nova.

O que Darwin fez foi chegar a um mecanismo – a seleção natural – que poderia explicar como a evolução poderia acontecer. E Darwin foi capaz de persuadir as pessoas de que a evolução está acontecendo ao nosso redor e como ela funciona. Ele deixou uma marca indelével em toda a biologia.

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Acontece que Norman tem uma conexão especial com Darwin: os dois cientistas nasceram e cresceram apenas uma milha de distância na mesma cidade medieval de Shrewsbury, onde Darwin fez as famosas caminhadas, caçadas e coletas de besouros.

A evolução participa do trabalho que Norman faz todos os dias, bem como o da maioria das pessoas na ciência biológica, diz ele.

“É raro que uma pessoa tenha uma influência tão duradoura.

Em nosso trabalho, encontramos todas essas diferentes variações de genes. Ao procurar o impacto da seleção natural, ela nos permite focar nas mudanças que são importantes.”

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Mas Norman diz que seu trabalho também participou de sua visão sobre a evolução:

“Isso me fez perceber que uma grande parte da evolução é o acaso e encontrar o ato da seleção natural é muito, muito mais difícil do que documentar casos de evolução.

Acho que foi isso que fez Darwin se destacar. Ele conseguiu a parte mais difícil. Quer dizer, todos poderiam ver que a evolução era verdadeira, era muito mais difícil chegar ao conceito de seleção natural.”

Também falei com Parag Mallick, PhD, professor assistente de radiologia, que estuda a ecologia evolutiva das células cancerosas. Ele disse que os cânceres são ecossistemas da mesma forma que uma floresta tropical é:

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“Costumávamos pensar que os cânceres eram um grande número de células que eram todas iguais. Mas agora sabemos que as células são todas diferentes. Alguns são diferentes porque são geneticamente diferentes, alguns são diferentes porque vivem por um rio — um vaso sanguíneo.”

 

As drogas de quimioterapia destinadas a curar o câncer realmente exercem artificial-selection-pigeonsuma pressão seletiva sobre as populações de células cancerosas, eliminando todas as células que são suscetíveis às drogas, de modo que apenas os resistentes sobrevivem. “Sabemos que uma droga irá encolher imediatamente o tumor e, em seguida, o câncer voltará maior e mais forte do que nunca.”

Quanto mais pesada a dose do fármaco, mais rapidamente as células de câncer evoluem. Assim, em vez de tentar matar o maior número possível de células, Mallick e seus colegas estão fazendo duas coisas: tentam criar células de câncer mais seguras — como tantos pombos domésticos — e guiar suavemente as células para o tipo certo de comportamento, alterando o ecossistema. É uma abordagem de ponta para a terapia do câncer sobre a qual você pode ler mais em uma edição posterior de Inside Stanford Medicine. (“An evolutionary look at cancer”, por Jennie Dusheck).

Obrigado, Darwin!

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Traduzido e adaptado de Happy Birthday, Charles Darwin: Stanford researchers reflect on evolution.

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Mestrando em Estudos Ambientais pela UCES, Buenos Aires. Graduado em Engenharia Civil e pós-graduado em Gestão Pública e Controladoria Governamental. Com interesse por ciência, tecnologia, filosofia, desenvolvimento sustentável e diversas outras áreas do conhecimento humano.

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