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Planeta & Ambiente

Simulações climáticas para o aumento do nível do mar estão superestimadas

Imagem: René M. van Westen and Henk A. Dijkstra

A taxa de derretimento da camada de gelo da Antártida é controlada principalmente pelo aumento da temperatura do oceano que circunda a Antártica. Através de um novo modelo de simulação climática de maior resolução, cientistas da Universidade de Utrecht constataram um aumento muito mais lento da temperatura do oceano em relação às simulações atuais com uma resolução mais grosseira. Portanto, o aumento do nível do mar projetado em 100 anos é cerca de 25% menor do que o esperado a partir das simulações atuais.

As estimativas para a futura elevação do nível do mar são baseadas em um grande conjunto de simulações de modelos climáticos. Os resultados destas simulações ajudam a compreender as futuras mudanças climáticas e seus efeitos sobre o nível do mar. Os pesquisadores climáticos visam continuamente melhorar estes modelos, utilizando-se, por exemplo, de uma resolução espacial muito mais alta que leve em conta mais detalhes. “As simulações de alta resolução podem determinar a circulação oceânica com muito mais precisão”, diz o Prof. Henk Dijkstra. Junto com seu candidato a PhD René van Westen, ele estuda as correntes oceânicas em simulações de modelos climáticos de alta resolução ao longo dos últimos anos.

Turbilhonamento oceânico

O novo modelo de alta resolução leva em conta os processos de turbilhonamento oceânico. Um turbilhonamento (10 – 200 km) é uma grande circulação oceânica, que contribui para o transporte de calor e sal. A adição de remoinhos oceânicos na simulação leva a uma representação mais realista das temperaturas oceânicas que circundam a Antártica, o que é fundamental para determinar a perda de massa da camada de gelo da Antártica.

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Cabo Irizar
Cabo Irizar, Mar de Ross, Antártica, 20 de janeiro de 2016. (Steven Emslie)

“O manto de gelo da Antártida é cercado por plataformas de gelo que reduzem o fluxo de gelo terrestre para o oceano”, explica Van Westen. “Temperaturas oceânicas mais altas ao redor da Antártica aumentam o derretimento dessas plataformas de gelo, resultando em uma aceleração do gelo terrestre para o oceano e, portanto, levando a uma maior elevação do nível do mar”.

As simulações do modelo climático atual, que não levam em conta os remoinhos oceânicos, projetam que as temperaturas oceânicas ao redor da Antártica estão aumentando sob a mudança climática. A nova simulação de alta resolução mostra um comportamento bastante diferente e algumas regiões próximas à Antártica até mesmo frias sob a mudança climática. “Estas regiões parecem ser mais resilientes sob a mudança climática”, diz Van Westen. Dijkstra acrescenta: “Obtém-se uma resposta de temperatura muito diferente devido aos efeitos do oceano.”

Supercomputador

O novo modelo de alta resolução projeta uma perda de massa menor como resultado do derretimento de plataformas de gelo: apenas um terço em comparação com os modelos climáticos atuais. Isto reduz em 25% a elevação global do nível do mar prevista para os próximos 100 anos, menciona Van Westen. “Embora o nível do mar continue a subir, esta é uma boa notícia para as regiões de baixa altitude. Em nossa simulação, os turbilhonamentos oceânicos desempenham um papel crucial nas projeções do nível do mar, mostrando que estas características oceânicas em pequena escala podem ter um efeito global”.

A equipe levou cerca de um ano para completar a simulação do modelo de alta resolução no supercomputador da SURFsara, em Amsterdã. Dijkstra: “Estes modelos de alta resolução requerem uma quantidade imensa de computação, mas são valiosos pois revelam processos físicos de menor escala que devem ser levados em consideração ao estudar a mudança climática”.

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Os resultados foram publicados na revista Science Advances. Release de Universidade de Utrecht.

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