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Fóssil raro de 10 milhões de anos revela nova visão da evolução humana

Rudapithecus era muito parecido com um macaco e provavelmente se movia entre ramos como os de agora, segurando seu corpo erguido e escalando com seus braços. (Imagem: John Siddick)

Perto de uma antiga cidade mineira na Europa Central, conhecida pela sua pitoresca pedreira de água azul-turquesa, encontra-se Rudapithecus. Por 10 milhões de anos, o macaco fossilizado esperou em Rudabánya, Hungria, para adicionar sua história às origens de como os seres humanos evoluíram.

A pélvis do Rudabánya foi descoberta – que está entre os ossos mais informativos de um esqueleto, mas que raramente é preservada. Uma equipe de pesquisa internacional liderada por Carol Ward, da Universidade de Missouri, analisou essa nova pélvis e descobriu que o bipedalismo humano – ou a capacidade de as pessoas se moverem em duas pernas – pode ter origens ancestrais mais profundas do que se pensava anteriormente.

A pélvis do Rudapithecus foi descoberta por David Begun, um professor de antropologia da Universidade de Toronto, que convidou Ward a colaborar com ele para estudar este fóssil. O trabalho de Begun sobre ossos de membros, mandíbulas e dentes mostrou que Rudapithecus era um parente dos macacos e humanos africanos modernos, uma surpresa dada a sua localização na Europa. Mas a informação sobre a sua postura e locomoção tem sido limitada, então a descoberta de uma pélvis é importante.

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“Rudapithecus era muito parecido com um macaco e provavelmente se movia entre ramos como os de agora, segurando seu corpo erguido e escalando com seus braços”, disse Ward, professor de patologia e ciências anatômicas na Faculdade de Medicina da Universidade de Missouri e autor principal do estudo.

“No entanto, ele teria sido diferente dos grandes símios modernos por ter uma parte inferior das costas mais flexível, o que significaria que quando Rudapithecus desceu ao chão, ele poderia ter tido a capacidade de ficar de pé mais vertical como os humanos fazem. Esta evidência apoia a ideia de que ao invés de perguntar por que os antepassados humanos se levantaram de todas as quatro, talvez devêssemos estar perguntando por que nossos antepassados nunca caíram de quatro em primeiro lugar”.

O fóssil da pélvis do Rudapithecus, ao centro, em comparação com a de um macaco, à esquerda, e de um orangotango, à direita. (Imagem: Universidade de Missouri)

Os macacos africanos modernos têm uma pélvis longa e lombar curta porque são animais bem grandes, o que é uma razão pela qual eles normalmente andam de quatro quando estão no chão. Os humanos têm costas inferiores mais compridas e flexíveis, o que lhes permite ficar de pé e andar eficientemente sobre duas pernas, uma característica marcante da evolução humana. Ward disse que se os humanos evoluíssem de um corpo em forma de macaco africano, teriam sido necessárias alterações substanciais para alongar a parte inferior das costas e encurtar a pélvis. Se os seres humanos evoluíram de um ancestral mais parecido com Rudapithecus, esta transição teria sido muito mais simples.

“Fomos capazes de determinar que Rudapithecus teria tido um tronco mais flexível do que os macacos africanos de hoje, porque era muito menor apenas sobre o tamanho de um cão médio”, disse Ward. “Isto é significativo porque a nossa descoberta apoia a ideia sugerida por outras evidências de que os antepassados humanos podem não ter sido erigidos como os macacos africanos modernos”.

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Como o fóssil não estava 100% completo, a equipe usou novas técnicas de modelagem 3-D para completar digitalmente sua forma, depois comparou seus modelos com animais modernos. Ward disse que seu próximo passo será conduzir uma análise 3-D de outras partes fossilizadas do corpo de Rudapithecus para reunir um quadro mais completo de como ele se movia, dando mais discernimento aos antepassados de macacos e humanos africanos.

RELEASE / Universidade de Missouri via Phys / DOI: 10.1016/j.jhevol.2019.102645

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A SoCientífica, abreviação para Sociedade Científica, nasceu em agosto de 2014 da vontade de decifrar as novidades no mundo científico e transmiti-las para uma sociedade que depende da ciência e tecnologia mas que sabe muito pouco sobre elas. Em um momento em que a desconfiança está se sobressaindo e novas ondas negacionistas de evidências surgem, a SoCientífica está empenhada em ajudar a trazer iluminação para a sociedade novamente.

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