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Humanos podem beber leite na vida adulta?

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Talvez, ao ler o título do texto, você já deve ter respondido: sim, nós podemos tomar leite na vida adulta. Diariamente tomo leite e nunca me fez mal algum (claro, se você não tem intolerância à lactose)!
Porém, essa dúvida ainda assolam algumas pessoas que ganham informações diariamente nessa era de comunicação rápida.
Um dos primeiros argumento é falar que somos únicos animais que consomem leite na vida adulta. Há texto que defende que a partir do momento de erupção da primeira dentição, o ser humano para de produzir a enzima digestiva do leite e essa seria a razão de tantos problemas de saúde relacionadas ao alimento. Ou que somos culturalizados a beber leite para gerar lucros aos grandes empresários.

Há diversas explicações em blogs ou vídeos espalhado na internet que alegam problemas que o leite pode acarretar em nossas vidas e muitos aceitam isso como verdade. Mas sabemos que tudo que for alegado, que está relacionado ao ramo científico, é preciso uma análise científica mais esclarecedora. Então, o que a ciência tem a dizer sobre isso?

Na década de 1970 o arqueólogo Peter Bogucki estava escavando num lugar da Idade da Pedra nas planícies férteis da Polônia central quando encontrou uma variedade de artefatos estranhos. As pessoas que haviam morado há cerca de 7.000 anos atrás estavam entre os primeiros agricultores da Europa central, e deixaram fragmentos de cerâmica espalhados por pequenos buracos. Parecia que a argila vermelha e grossa tinha sido cozida e perfurada com pedaços de palha. Ele tinha visto algo semelhante na casa de um amigo que era usado para forçar queijo, então ele especulou que a cerâmica poderia estar conectada com a fabricação de queijos. Mas ele não tinha como testar sua ideia.

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Roffet-Salque, um geoquimista da Universidade de Bristol, no Reino Unido, encontrou assinaturas de gorduras de leite abundantes nesse artefato — evidência de que os primeiros agricultores usaram a cerâmica como peneiras para separar sólidos de leite gordo do soro líquido. Isso faz das relíquias polacas a mais antiga evidência conhecida de fabricação de queijo no mundo.

Durante a idade do gelo mais recente, o leite era essencialmente uma toxina para os adultos porque — ao contrário das crianças — não podiam produzir a enzima lactase necessária para quebrar a lactose, o principal açúcar no leite. Mas, à medida que a agricultura começou a substituir caça e coleta no Oriente Médio, cerca de 11 mil anos atrás, os criadores de gado aprenderam a reduzir a lactose nos produtos lácteos a níveis toleráveis através da fermentação do leite para fazer queijo ou iogurte. Vários milhares de anos depois, uma mutação genética se espalhou pela Europa, que deu às pessoas a capacidade de produzir lactase — e beber leite — ao longo de suas vidas. Essa adaptação abriu uma nova e rica fonte de nutrição que poderia ter sustentado comunidades quando as colheitas falharam.

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Esta revolução do leite pode ter sido um fator primordial ao permitir que bandos de fazendeiros e pastores do sul atravessassem a Europa e deslocassem as culturas caçadoras-coletoras que haviam vivido lá por milênios. “Eles se espalharam muito rapidamente para o norte da Europa de um ponto de vista arqueológico”, diz Mark Thomas, geneticista populacional do University College de Londres. Essa onda de emigração deixou uma marca duradoura na Europa, onde, ao contrário de muitas regiões do mundo, a maioria das pessoas agora pode tolerar o leite. “Pode ser que uma grande proporção de europeus seja descendente dos primeiros produtores de leite persistentes da lactase na Europa”, diz Thomas.

Estômago forte

Crianças pequenas quase universalmente produzem lactase podem digerir a lactose no leite materno. Mas, à medida que amadurecem, a maioria desliga o gene da lactase. Apenas 35% da população humana pode digerir lactose com idade superior a sete ou oito anos. “Se você é intolerante à lactose e  bebe meio litro de leite, você vai estar realmente doente”, diz Oliver Craig, um arqueólogo da Universidade de York, no Reino Unido. “Não estou dizendo que é letal, mas é bastante desagradável”.

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Image: Courtesy of Nature Magazine

Image: Courtesy of Nature Magazine

A maioria das pessoas que retém a capacidade de digerir o leite pode traçar a sua ascendência para a Europa, onde a característica parece estar ligada a um único nucleótido em que a citosina de base de DNA mudou para timina em uma região genômica, não muito longe do gene da lactase. Existem outros bolsões de persistência de lactase na África Ocidental (ver Nature 444 , 994-996; 2006 ), Oriente Médio e Ásia do Sul que parecem estar ligados a mutações separadas (ver ‘ Lactase hotspots ‘).

O único interruptor de nucleotídeos na Europa ocorreu recentemente. Thomas e seus colegas estimaram o momento analisando as variações genéticas nas populações modernas e executando simulações computacionais de como a mutação genética relacionada poderia se espalhar por populações antigas . Eles propuseram que o traço da persistência de lactase, denominado o alelo LP, surgiu cerca de 7.500 anos atrás nas planícies largas e férteis da Hungria.

Gene potente

Uma vez que o alelo LP apareceu, ofereceu uma grande vantagem seletiva. Em um estudo de 2004 , os pesquisadores estimaram que as pessoas com a mutação teriam produzido até 19% mais descendentes férteis do que aqueles que não tinham. Os pesquisadores chamaram esse grau de seleção “entre os mais fortes já vistos para qualquer gene no genoma”.

Combinado ao longo de várias centenas de gerações, essa vantagem poderia ajudar uma população a conquistar um continente. Mas apenas se “a população tem um suprimento de leite fresco e é láctea”, diz Thomas. “É a co-evolução da cultura genetica. Eles se alimentam um do outro. ”

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Para investigar a história dessa interação, Thomas juntou-se a Joachim Burger, um paleogeneticista da Universidade Johannes Gutenberg de Mainz, na Alemanha, e Matthew Collins, um bioarqueólogo da Universidade de York. Eles organizaram um projeto multidisciplinar chamado LeCHE ((Lactase Persistence in the early Cultural History of Europe), que reuniu uma dúzia de pesquisadores de início da carreira de toda a Europa.

Ao estudar a biologia molecular humana, arqueologia e a química das cerâmicas antigas, os participantes da LeCHE também esperavam abordar uma questão-chave sobre a origem dos europeus modernos. “Tem sido uma questão duradoura na arqueologia — se somos descendentes de agricultores do Oriente Médio ou caçadores-coletores indígenas”, diz Thomas. O argumento resume-se a evolução versus substituição. As populações nativas de caçadores-coletores na Europa ocupavam agricultura e pastoreio? Ou houve um influxo de colonos agrícolas que ultrapassaram os locais, graças a uma combinação de genes e tecnologia?

Uma vertente de evidência veio de estudos de ossos de animais encontrados em sítios arqueológicos. Se o gado é criado principalmente para a lixiviação, os bezerros geralmente são abatidos antes do primeiro aniversário para que suas mães possam ser ordenadas. Mas o gado levantado principalmente pela carne é morto mais tarde, quando atingirem o tamanho completo. (O padrão, se não as idades, é semelhante para ovelhas e cabras, que faziam parte da revolução dairy.)

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Image: Courtesy of Nature Magazine

Com base em estudos de padrões de crescimento nos ossos, o participante do LeCHE, Jean-Denis Vigne, um arqueólogo do Museu Nacional de História Natural de Paris, sugere que a lixiviação no Oriente Médio pode retornar ao momento em que os seres humanos começaram a domesticar animais lá, cerca de 10,500 anos atrás. Isso o colocaria logo após a transição do Neolítico do Oriente Médio — quando uma economia baseada no caçador cedeu a uma dedicada à agricultura. A laiteria, diz Roz Gillis, também um arqueólogo do museu de Paris, “pode ter sido uma das razões pelas quais as populações humanas começaram a aprisionar e manter ruminantes como gado, ovelha e cabra”. (Veja ” Diáspora láctea “.)

A laticínios, em seguida, expandiu-se em conjunto com a transição neolítica, diz Gillis, que analisou o crescimento ósseo em 150 sites na Europa e na Anatólia (Turquia moderna). À medida que a agricultura se espalhava da Anatólia para o norte da Europa em cerca de dois milênios, a indústria dazeitona seguiu um padrão semelhante.

Por si só, os padrões de crescimento não dizem se a transição neolítica na Europa aconteceu através da evolução ou da substituição, mas os ossos do gado oferecem pistas importantes. Em um estudo precursor , Burger e vários outros participantes do LeCHE descobriram que o gado domesticado nos sítios neolíticos na Europa estava mais intimamente relacionado às vacas do Oriente Médio e não aos auroques selvagens indígenas. Esta é uma forte indicação de que os pastores recebidos trouxeram seu gado com eles, em vez de domesticar localmente, diz Burger. Uma história semelhante está emergindo de estudos de DNA humano antigo recuperados em alguns sites na Europa Central , o que sugere que os agricultores neolíticos não eram descendentes dos caçadores-coletores que moravam lá antes.

Em conjunto, os dados ajudam a resolver as origens dos primeiros agricultores europeus. “Por um longo tempo, o mainstream da arqueologia continental européia disse que os caçadores-coletores mesolíticos se desenvolveram em fazendeiros neolíticos”, diz Burger. “Nós basicamente mostramos que eles eram completamente diferentes”.

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A capacidade de consumir leite ofereceu tal vantagem nessas regiões. Thomas sugere que, à medida que as pessoas se moviam para o norte, o leite teria sido fator primordial contra a fome. Os produtos lácteos — que poderiam ser armazenados por mais tempo em climas mais frios — forneceram ricas fontes de calorias que eram independentes das estações de cultivo ou de colheitas ruins.

Outros pensam que o leite pode ter ajudado, particularmente no norte, devido à sua concentração relativamente alta de vitamina D, um nutriente que pode ajudar a evitar doenças como o raquitismo. Os seres humanos sintetizam a vitamina D naturalmente apenas quando expostos ao sol, o que torna difícil para os habitantes do norte fazerem o suficiente durante os meses de inverno. Mas a persistência de lactase também se enraizou na Espanha ensolarada, deixando o papel da vitamina D em dúvida.

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Texto retirado e adaptado de Scientific American

 

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