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Cientistas descobrem galáxia com dois anéis estrelares

PGC 1000714 (centro). Crédito da imagem: Centro de Dados astronomiques de Estrasburgo / SIMBAD / SDSS

Os cientistas descobriram um tipo de raro galáxia a cerca de 359 milhões de anos-luz de distância da Terra, com uma estrutura circular única que nunca foi identificada antes.

A galáxia chamada PGC 1000714 é um exemplo do que é chamado uma galáxia do anel — onde um círculo externo de jovens estrelas rodeia um núcleo galáctico mais antigo.

A observação mais próxima da PGC 1000714 revela que seu núcleo está no meio de não apenas um, mas de dois desses anéis estelares, e é a primeira vez que os astrônomos encontraram o fenômeno.

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Os tipos mais comuns de galáxias que conhecemos são as galáxias de disco, galáxias espirais e galáxias elípticas.

No entanto, existem outros tipos de galáxias irregulares, incluindo galáxias anelares — cujo exemplo mais famoso é o chamado “Objeto de Hoag”, descoberto pelo astrônomo Arthur Hoag, em 1950.

Objeto de Hoag. (Créditos da imagem: R. Lucas [STScI/AURA]/Hubble Heritage Team/NASA).

Objeto de Hoag. (Créditos da imagem: R. Lucas [STScI/AURA]/Hubble Heritage Team/NASA).

Ao contrário das galáxias em forma de disco em que as estrelas são geralmente espalhadas e dispersas, as estrelas das galáxias anelares são divididas em dois campos distintos: um anel de jovens estrelas azuis que brilham muito no exterior e menos estrelas luminosas no centro.

Quando os pesquisadores que encontraram a PGC 1000714 perceberam que a galáxia apresentou dois desses anéis estrelares, eles sabiam que tinham algo muito especial em suas mãos.

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“Era como detectar um leopardo de neve ou algum outro animal raro e indescritível”, disse o astrofísico Patrick Treuthardt, do Museu de Ciências Naturais da Carolina do Norte, para a CNN. “Uma galáxia do tipo Hoag, uma com um único anel circular que rodeia o núcleo, já é muito raro. Encontrar uma galáxia com potencialmente dois anéis regulares é bastante raro”.

Treuthardt e outros pesquisadores analisaram a PGC 1000714 usando o Observatório de Las Campanas, no Chile, e descobriram que o anel externo de estrelas azuis tem apenas cerca de 0,13 bilhão de anos, enquanto o núcleo vermelho interno é muito mais antigo, com aproximadamente 5,5 bilhões anos.

(Créditos da imagem: Ryan Beauchemin).

(Créditos da imagem: Ryan Beauchemin).

Durante o estudo os pesquisadores encontraram evidências de um anel secundário de estrelas dentro do anel externo de estrelas azuis jovens. Após uma análise mais detalhada, essa estrutura secundária é o que Treuthardt chama de “um anel interno vermelho difuso mais antigo”, o que significa que as estrelas contidas nele são muito mais antigas do que as outras. E não parece haver nada conectando esses dois anéis.

Os pesquisadores especulam que a PGC 1000714 pode ter se reunido através de forças gravitacionais ao longo de pelo menos dois períodos de tempo distintos, embora seja difícil saber com certeza.

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“As diferentes cores do anel interno e do externo sugerem que essa galáxia experimentou dois períodos de formação diferentes”, explica um membro da equipe, Burcin Mutlu-Pakdil, da Universidade de Minnesota Duluth, em um comunicado.

A equipe acha que é possível que o anel exterior tenha incorporado porções de uma galáxia rica em gás que uma vez existiu nas proximidades.

Mas também não está claro quanto tempo esses anéis duram — e se eles não mantêm sua formação por muito tempo, isso poderia explicar por que as galáxias anulares são tão raras em termos de observações humanas, sugere Treuthardt.

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Quanto à determinação de como o anel interior mais velho chegou lá, os cientistas dizem que precisam de mais dados para chegar ao fundo deste acaso cósmico.

Adaptado de Peter Dockrill para o ScienceAlert.

Referência:

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  1. PAKDIL, Burçin Mutlu et al. “A photometric study of the peculiar and potentially double ringed, non-barred galaxy: PGC 1000714”; Royal Astronomical Society. Acesso em: 18  dez. 2017.
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Sou baiano, tenho 17 anos e sou fascinado pelo Cosmos. Atualmente trabalho com a divulgação científica na internet — principalmente no Ciencianautas, projeto em que eu mesmo fundei aos 15 anos de idade —, com ênfase na astronomia e cosmologia.

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