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Suboceano da lua Europa é salgado – e esta é uma boa notícia para a vida

Oceano escondido sob a crosta congelada da lua Europa, de Júpiter, conter sal de cozinha segundo um estudo publicado na Science.

A variedade da superfície de Europa. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SETI Institute

A lua de Júpiter, Europa, é salgada. Cloreto de sódio, o nosso conhecido sal de cozinha, foi detectado na superfície da gelada lua e isso pode significar que seu oceano congelado tem uma composição semelhante aos oceanos da Terra e, portanto, é favorável para um possível surgimento de vida.

Sabemos há muito tempo que Europa tem sais em sua superfície, mas as primeiras observações sugeriam que eles eram sulfatos, criados através de interações entre o ácido sulfúrico e outros compostos.

O mais forte desses sinais veio de Tara Regio, uma “região de caos” que se pensava ser moldada pela água que vazava do oceano subterrâneo existente abaixo da grossa crosta de gelo. Isso indica que o sal pode estar vindo de dentro de Europa, indicando a composição química do oceano.

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Imagens e dados da sonda Galileo sugerem que a Europa é feita de rocha de silicato e tem um núcleo de ferro e manto rochoso, muito parecido com a Terra. Ao contrário do interior da Terra, no entanto, o interior rochoso da Europa é cercado por uma camada de água e / ou gelo que tem entre 80 e 170 quilômetros (50 e 105 milhas) de espessura, de acordo com a NASA.

Samantha Trumbo, do Instituto de Tecnologia da Califórnia (Caltech), e seus colegas usaram o Telescópio Espacial Hubble para examinar a química da superfície da gelada lua Júpiter. Eles encontraram sinais de cloreto de sódio amarelando a superfície ao ser exposto à radiação do espaço.

O mais forte desses sinais veio de Tara Regio, uma “região do caos” que se pensava ser moldada pela água que escorria do oceano subterrâneo. Isso indica que o sal pode estar vindo de dentro de Europa, indicando a composição química do oceano.

“Na verdade, nunca detectamos antes medidas que indicassem um oceano com sulfatos principalmente para sais”, diz Trumbo à New Scientist. “Se é cloreto de sódio, isso significa maior semelhança como a Terra. Se você o lambesse, provavelmente teria um gosto familiar e salgado”.

Manto de gelo e condições para a vida

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Esse é um bom sinal, em termos de habitabilidade. Os oceanos da Terra são os únicos no universo que sabemos serem habitáveis. Outro oceano subterrâneo que tem muitos dos ingredientes necessários para a vida, como moléculas orgânicas complexas, e também é cheio de cloreto de sódio é da lua Encélado de Saturno.

De todos os lugares em nosso sistema solar (além da Terra, é claro) a lua jupiteriana Europa pode ter a melhor chance de hospedar a vida. Os cientistas que estudam o planeta estão intrigados com o imenso oceano de água líquida que se esconde sob uma espessa camada de gelo em Europa. E é possível que a vida também esteja à espreita por lá.

Este trabalho de pesquisa revela que o oceano colossal não é apenas água líquida. É água líquida e salgada, tornando-a potencialmente mais parecida com os nossos oceanos do que pensávamos inicialmente. O estudo foi publicado na revista científica revisada por pares, a Science Advance, um dos mais respeitados veículos científicos do mundo.

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“A potencial habitabilidade do oceano subsuperficial de Europa depende de sua composição química, que pode ser refletida na superfície geologicamente jovem de Europa”, escrevem os pesquisadores.

Contudo, visitar Europa para ver do que seus oceanos são feitos não está realmente ao nosso alcance no momento, então os cientistas fizeram a melhor coisa possível depois dessa opção hoje inviável. Usando um poderoso instrumento do Telescópio Espacial Hubble, o espectrógrafo, os pesquisadores são capazes de determinar a composição de mundos próximos. E, no caso de Europa, ela é muito, muito salgada.

De modo geral, se planetas são de fato  tão salgados quanto parecem, isso pode ser um sinal de que as águas lá presentes, caso existam, são adequadas à vida. Contudo, se alguma forma de vida já criou raízes, é uma questão muito mais difícil de responder.

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Os pesquisadores consideraram a possibilidade de enviar algum tipo de sonda robótica para a superfície do planeta. Sua incrivelmente espessa camada de gelo precisaria ser penetrada a fim de testar a água líquida abaixo. Tal missão seria cara, difícil tecnicamente, no entanto, e embora haja muito interesse entre os cientistas que buscam a vida fora da Terra, a NASA e outros grupos estão concentrados em viagens à Lua e a Marte no futuro mais próximo. Quem sabe um dia enviaremos robôs para vasculhar Europa partindo desses postos avançados?

Referência: Science Advances, 2019, DOI: 10.1126/sciadv.aaw7123.

 

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Mestrando em Estudos Ambientais pela UCES, Buenos Aires. Graduado em Engenharia Civil e pós-graduado em Gestão Pública e Controladoria Governamental. Com interesse por ciência, tecnologia, filosofia, desenvolvimento sustentável e diversas outras áreas do conhecimento humano.

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