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Plantas & Animais

Novo achado fóssil empurra a origem do homo sapiens para 100.000 anos antes

Adaptado de Phys.org.

Uma equipe de pesquisadores internacional liderada por Jean-Jacques Hublin, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva, em Leipzig, Alemanha, e Abdelouahed Ben-Ncer do Instituto Nacional de Arqueologia e Patrimônio (INSAP), em Rabat, Marrocos, descobriu ossos fósseis do Homo sapiens junto com ferramentas de pedra e ossos de animais em Jebel Irhoud, Marrocos. Os achados datam de cerca de 300 mil anos atrás e representam a evidência fóssil mais antiga e segura de nossa própria espécie. Essa data é 100 mil anos antes dos fósseis mais antigos de Homo sapiens anteriores. As descobertas foram descritas em dois artigos na edição de 8 de junho da revista científica Nature, um de Hublin et al. e o outro de Richter et al., e revelam uma história evolutiva complexa da humanidade que provavelmente envolveu todo o continente africano.

Ambos os dados genéticos dos seres humanos de hoje em dia e dos fósseis apontam para uma origem africana de nossa própria espécie, Homo sapiens. Anteriormente, os fósseis mais antigos de Homo sapiens eram datados de 195 mil anos atrás e eram oriundos do sítio arqueológico de Omo Kibish na Etiópia. De Herto, também na Etiópia, um fóssil de Homo sapiens foi datado de 160 mil anos atrás. Até agora, a maioria dos pesquisadores acreditava que todos os seres humanos que vivem hoje descendessem de uma população que vivia na África Oriental há cerca de 200 mil anos. “Nós costumávamos pensar que houve um berço da humanidade há 200 mil anos atrás no leste da África, mas os novos dados revelam que o Homo sapiens se espalhou por todo o continente africano há cerca de 300 mil anos. Muito antes da dispersão de Homo sapiens para fora da África houve dispersão na África”, diz o paleontrotropólogo Jean-Jacques Hublin.

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O sítio marroquino de Jebel Irhoud é bem conhecido desde a década de 1960 por seus fósseis humanos e por seus artefatos da metade da Idade da Pedra. No entanto, a interpretação dos homininis de Irhoud tem sido complicada por incertezas persistentes em torno de sua idade geológica. O novo projeto de escavação, que começou em 2004, resultou na descoberta de novos fósseis de Homo sapiens in situ, aumentando seu número de seis para 22. Esses achados confirmam a importância de Jebel Irhoud como o mais antigo e mais rico local de homininis (um estágio inicial de nossa espécie) da Idade da Pedra africana já documentando. Os restos fósseis de Jebel Irhoud compreendem crânios, dentes e ossos longos de pelo menos cinco indivíduos. Para fornecer uma cronologia precisa para essas descobertas, os pesquisadores usaram o método de datação por termoluminescência em pedras aquecidas encontradas nos mesmos depósitos. Esses pedras revelaram uma idade de cerca de 300 mil anos atrás e, portanto, levam as origens de nossa espécie para cem mil anos antes.

Reconstrução dos primeiros fósseis conhecidos de Homo sapiens de Jebel Irhoud (Marrocos) com base em micro-tomografias computadorizadas de múltiplos fósseis originais. Datados há 300 mil anos, esses primeiros Homo sapiens já têm um rosto de aparência do homem moderno que os enquadra na variação dos seres humanos que vivem hoje. No entanto, a impressão virtual de aspecto arcaico da caixa craniana (azul) indica que a forma cerebral, e possivelmente a função cerebral, evoluiu dentro da linhagem Homo sapiens. Crédito: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig.

 

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“Sítios bem datados desta época são excepcionalmente raros na África, mas tivemos a sorte de que tantos artefatos de pedra de Jebel Irhoud tenham sido aquecidos no passado”, diz o especialista em geocronologia Daniel Richter, do Instituto Max Planck de Leipzig (Alemanha). Richter explica: “Isso nos permitiu aplicar métodos de datação de termoluminescência nos artefatos de pedra e estabelecer uma cronologia consistente para os novos fósseis de homininis e das camadas acima deles”.

Além disso, a equipe de pesquisadores foi capaz de recalcular uma idade direta da mandíbula Jebel Irhoud 3 encontrada na década de 1960. Esta mandíbula tinha sido anteriormente datada em 160 mil anos atrás por um método especial por ressonância do spin do elétron. Usando novas medidas da radioatividade dos sedimentos de Jebel Irhoud e como resultado de melhorias metodológicas dos métodos de datação, a idade recém calculada deste fóssil está de acordo com as idades obtidas por termoluminescência e muito mais antiga do que as medições realizadas anteriormente. “Nós empregamos métodos de datação de última geração e adotamos as abordagens mais conservadoras para determinar com precisão a idade de Irhoud”, acrescenta Richter.

A mandíbula Irhoud 11 é a primeira mandíbula adulta quase completa descoberta em Jebel Irhoud. É um remanescente muito robusto da menor mandíbula Tabun C2 descoberta em Israel em um depósito muito mais novo. A morfologia óssea e a dentição exibem um mosaico de características arcaicas e evoluídas, atribuindo-a claramente à raiz de nossa própria linhagem. Crédito: Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig

A mandíbula Irhoud 11 é a primeira mandíbula adulta quase completa descoberta em Jebel Irhoud. É um remanescente muito robusto da menor mandíbula Tabun C2 descoberta em Israel em um depósito muito mais novo. A morfologia óssea e a dentição exibem um mosaico de características arcaicas e evoluídas, atribuindo-a claramente à raiz de nossa própria linhagem. Crédito: Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig

O crânio dos seres humanos modernos caracteriza-se por uma combinação de características que nos distinguem de nossos parentes e antepassados fósseis: um rosto pequeno e gracioso e uma caixa craniana globular. Os fósseis de Jebel Irhoud exibem um rosto e dentes de aparência moderna, e um neurocrânio grande, mas mais arcaico. Hublin e sua equipe usaram varreduras computacionais com micro-técnicas de última geração e análise de formas estatísticas baseadas em centenas de medidas 3D para mostrar que a forma facial dos fósseis de Jebel Irhoud é quase indistinguível da dos seres humanos modernos que vivem hoje. Em contraste com a sua moderna morfologia facial, no entanto, a crânio de Jebel Irhoud retém uma forma arcaica bastante alongada da caixa craniana.

“A forma interna da crânio reflete a forma do cérebro”, explica o paleoantropologista Philipp Gunz, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva em Leipzig. “Nossas descobertas sugerem que a moderna morfologia facial humana foi estabelecida no início da história de nossa espécie, e que a forma do cérebro e, possivelmente, a função cerebral, evoluíram dentro da linhagem Homo sapiens“, diz Philipp Gunz.

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Recentemente, as comparações de DNA antigo extraído de neandertais e denisovanos para o DNA dos humanos do presente revelaram diferenças nos genes que afetam o cérebro e o sistema nervoso. As mudanças de forma evolutiva da caixa craniana estão, portanto, provavelmente relacionadas a uma série de mudanças genéticas que afetam a conectividade, a organização e o desenvolvimento cerebral que distinguem o Homo sapiens de nossos antepassados extintos.

A paleoantropologia virtual é capaz de corrigir distorções e fragmentações de espécimes fósseis. Esta reconstrução da mandíbula Irhoud 11 permite a sua comparação com homininis arcaicos, como Neandertals, bem como com formas iniciais de humanos anatomicamente modernos. Crédito: Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA Leipzig.

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A morfologia e a idade dos fósseis de Jebel Irhoud também corroboram a interpretação de um crânio parcial enigmático de Florisbad, África do Sul, como representante inicial do Homo sapiens. Os primeiros fósseis do Homo sapiens são encontrados em todo o continente africano: Jebel Irhoud, Marrocos (300 mil anos), Florisbad, África do Sul (260 mil anos) e Omo Kibish, Etiópia (195 mil anos). Isso indica uma história evolutiva complexa de nossa espécie, possivelmente envolvendo todo o continente africano.

“O norte da África tem sido negligenciado nos debates em torno da origem de nossa espécie. As descobertas espetaculares de Jebel Irhoud demonstram as estreitas conexões do Magrebe com o resto do continente africano no momento da emergência do Homo sapiens”, diz Abdelouahed Ben -Ncer.

Os fósseis foram encontrados em depósitos contendo ossos de animais que demonstram ter sido caçados, sendo a espécie mais frequentes a gazela. As ferramentas de pedra associadas a esses fósseis pertencem à metade da Idade da Pedra. Os artefatos de Jebel Irhoud mostram o uso de Técnicas de Levallois (“Prepared-core technique“) em que as formas pontiagudas são as mais comuns. A maioria das ferramentas líticas foram feitas de pedras de alta qualidade importada para o local do sítio arqueológico. Machadinhas, uma ferramenta comumente encontrada em sítios mais antigos, não estão presentes no Jebel Irhoud. As montagens de artefatos da média Idade da Pedra, como a recuperada de Jebel Irhoud, são encontradas em toda a África neste momento e provavelmente falam em uma adaptação que permitiu que o Homo sapiens se dispersasse por todo o continente.

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Algumas das ferramentas de pedra da Média Idade da Pedra de Jebel Irhoud (Marrocos). Formas pontuadas como a "i" são comuns no conjunto do sítio. Também são característicos as escamas de Técnica Levallois (j-k) Crédito: Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig.

Algumas das ferramentas de pedra da Média Idade da Pedra de Jebel Irhoud (Marrocos). Formas pontuadas como a “i” são comuns no conjunto do sítio. Também são característicos as escamas de Técnica Levallois (j-k) Crédito: Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig.

“Os artefatos de pedra de Jebel Irhoud parecem muito semelhantes aos de depósitos de idade similar no leste da África e no sul da África”, disse o arqueólogo do Instituto Max Planck, Shannon McPherron. “É provável que as inovações tecnológicas da Média Idade da Pedra na África estejam ligadas ao surgimento do Homo sapiens”. As novas descobertas de Jebel Irhoud elucidam a evolução do Homo sapiens e mostram que nossa espécie evoluiu muito antes do que se pensava anteriormente. A dispersão do Homo sapiens em toda a África em torno de 300 mil anos é o resultado de mudanças na biologia e no comportamento.

Texto traduzido e adaptado de Phys.org. Leia o original em “Scientists discover the oldest Homo sapiens fossils at Jebel Irhoud, Morocco”.

Referências:

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  1. Jean-Jacques Hublin et al, New fossils from Jebel Irhoud, Morocco and the pan-African origin of Homo sapiens, Nature (2017). DOI: 10.1038/nature22336;
  2. Daniel Richter et al, The age of the hominin fossils from Jebel Irhoud, Morocco, and the origins of the Middle Stone Age, Nature (2017). DOI: 10.1038/nature22335
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Mestrando em Estudos Ambientais pela UCES, Buenos Aires. Graduado em Engenharia Civil e pós-graduado em Gestão Pública e Controladoria Governamental. Com interesse por ciência, tecnologia, filosofia, desenvolvimento sustentável e diversas outras áreas do conhecimento humano.

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