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Astronauta mais experiente da NASA está retornando à Terra

Peggy A. Whitson, astronauta mais experiente dos Estados Unidos com quase dois anos em órbita em três missões, retorna à Terra neste sábado depois de uma estada prolongada de 288 dias a bordo da Estação Espacial Internacional, aterrissando na estepe do Cazaquistão com o comandante da Soyuz MS-04, Yurchikhin Fyodor Nikolayevich, e o engenheiro de voo da NASA engenheiro Jack D. Fischer.

O agora comandante da estação Randy Bresnik, da NASA, o astronauta italiano Paolo Nespoli, da Agência Espacial Europeia (ESA), e o cosmonauta Sergey Ryazanskiy estão se depedindo de Whitson e seus dois companheiros, que  planejam desvincular do módulo russo Poisk da ISS às 6h58 no horário de Brasília (5:58 p.m. EDT GMT-4) deste sábado.

Depois de se afastar a uma distância segura, Yurchikhin e Fischer monitorarão um disparo dos motores planejado de quatro minutos e 38 segundos para desacelerar o módulo de descida em cerca de 460 km/h (ou 286 mph), exatamente o suficiente para descer a órbita e alcançar a atmosfera terrestre para, em seguida, realizar um desembarque no amanhecer das proximidades da cidade de Dzezkazgan, no Cazaquistão, por volta de 10h22m no horário de Brasília (ou às 7h22 da manhã de domingo na hora local).

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As equipes de resgate russas, os médicos de voo da NASA e o pessoal de apoio estarão de prontidão para ajudar os membros da tripulação que retornam para fora do apertado módulo de descida Soyuz, levando-os para “recliners” nas proximidades para verificações médicas iniciais e chamadas de telefone via satélite para familiares e amigos, enquanto se familiarizam com a velha conhecida gravidade terrestre.

Do local de pouso, todos os três membros da tripulação serão levados de helicóptero para Karaganda, onde Yurchikhin embarcará em um avião da agência espacial russa, a Roscosmos, para a viagem até sua casa em Star City, perto de Moscou. Por causa das interrupções causadas pelo furacão Harvey, os planos da NASA para retornar Whitson e Fischer ao Centro Espacial Johnson em Houston não foram imediatamente divulgados.

Yurchikhin e Fischer foram lançados ao espaço em 20 de abril do Cosmódromo de Baikonur no Cazaquistão e estarão encerrando uma estadia de 136 dias no espaço. A nave espacial Soyuz normalmente carrega uma tripulação de três, mas os russos decidiram recentemente economizar, reduzindo a equipe de cosmonauta na estação espacial de três para dois, o que deixa um assento vazio a bordo da nave espacial Soyuz MS-04.

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Não importa se eu estou limpando os filtros da estação, sinto que estou ajudando pessoalmente a avançar a exploração espacial. Então eu tenho essa satisfação. É por isso que eu quero ir novamente.”Peggy Annette Whitson, astronauta dos EUA mais experiente atualmente, com 665 dias no espaço, a oitava com o maior tempo a borda da Estação Espacial Internacional.

 

Já Whitson decolou rumo à ISS no último dia 17 de novembro e originalmente planejava voltar para casa com seus companheiros de tripulação na Soyuz MS-03 em 2 de junho. Mas com um assento vazio a bordo da nave espacial MS-04, os gerentes espaciais dos EUA e da Rússia concordaram em estender a missão de Whitson em mais três meses, permitindo que a equipe dos EUA realizasse pesquisas adicionais.

E assim, no lugar certo no momento certo, Whitson tornou-se o astronauta mais experiente dos Estados Unidos, passando a marca anterior de Jeff Williams de 534 dias em cinco missões em 24 de abril. Com o desembarque neste sábado, o tempo total da Whitson em três missões ficará em 665 dias, movendo-a para o oitavo no mundo com mais 131 dias no espaço do que Williams e 145 dias a mais do que Scott Kelly, que registrou quase um ano no espaço em um voo.

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O total de Yurchikhin ficará em 673 dias no espaço ao longo de cinco vôos, número que o coloca em sétimo no mundo, logo em frente à Whitson.

Durante sua missão de quatro meses e meio, Yurchikhin e Fischer receberam dois veículos de carga Dragon da SpaceX, um cargueiro de russo Progress e uma Soyuz transportando três novos tripulantes — Ryazanskiy, Bresnik e Nespoli. Eles também supervisionaram a partida de três veículos visitantes e participaram de três caminhadas espaciais — duas para Fischer e outra para Yurchikhin.

Whitson ajudou com a chegada de quatro veículos visitantes anteriores e realizou quatro caminhadas espaciais, duas com Robert Shane Kimbrough, um de seus companheiros originais de Soyuz, e duas com a Fischer.

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Foto de uma Soyuz acoplada à Estação Espacial Internacional (ISS). Crédito: NASA

Foto de uma Soyuz acoplada à Estação Espacial Internacional (ISS). Crédito: NASA

Carreira inigualável

Whitson, que possui um doutorado em bioquímica, serviu dois períodos como comandante da estação espacial e é a mulher com maior experiência no mundo em  atividades no espaço , com 60 horas e 21 minutos de tempo EVA (Extravehicular Activity – atividades externas à ISS) em dez excursões. Ela agora ocupa o terceiro lugar no mundo de tempo no espaço, logo atrás do cosmonauta Anatoly Y. Solovyev e do astronauta Mike Lopez-Alegria da NASA.

A NASA planejou realizar uma coletiva de imprensa com a Whitson em 30 de agosto para discutir seu voo e o retorno à Terra, mas a agência fechou o Centro Espacial Johnson na sequência do furacão Harvey e o briefing foi cancelado, juntamente com a cobertura de uma cerimônia na sexta-feira, quando comando da estação espacial fora transferido de Yurchikhin para Bresnik.

Eu amo estar aqui. Viver e trabalhar a bordo da estação espacial é onde eu sinto que eu faço a maior contribuição, então estou constantemente tentando aproveitar ao máximo cada segundo do meu tempo aqui. Ter mais três meses para aproveitar é exatamente o que eu gostaria.”Peggy Whitson, astronauta da NASA, ao saber que sua missão na ISS seria prolongada.

 

Por qualquer critério, a carreira da Whitson na NASA é improvável de ser igualada até que os astronautas voltem para a Lua ou irem a Marte.

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Seu primeiro voo espacial ocorreu em 2002, quando ela partiu a bordo do ônibus Atlantis durante um longo período a bordo da estação espacial, registrando 184 dias 22 horas e 14 minutos fora do planeta. Ela serviu como o primeiro “oficial de ciência” da estação e registrou sua primeira caminhada espacial, usando um traje espacial Orlan russo, antes de aterrissar a bordo do ônibus Endeavour em 7 de dezembro de 2002.

Ela decolou novamente como engenheiro de voo a bordo da nave espacial Soyuz TMA-11, que decolou do Cosmódromo de Baikonur em 10 de outubro de 2007. Durante uma estada de 191 dias 19 horas e sete minutos, ela serviu como comandante da Expedição 16 e realizou mais cinco caminhadas espaciais antes de retornar à Terra em 19 de abril de 2008.

Depois de servir como a principal astronauta da NASA de outubro de 2009 a julho de 2012, Whitson recebeu um terceiro voo à estação, decolando no dia 17 de novembro de 2016, a bordo da nave espacial Soyuz MS-03 juntamente com o comandante do veículo Oleg Novitskiy e o engenheiro francês Thomas Pesquet, um Astronauta da ESA. Foi então que ela serviu um segundo período como comandante da estação espacial durante sua missão atual.

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“A parte que tem sido a mais satisfatória no dia-a-dia, hora a hora, minuto a minuto, vem sendo trabalhar a bordo da estação espacial”, disse ela quando perguntado por que queria voar pela terceira vez. “Não importa se eu estou limpando os filtros, sinto que estou ajudando pessoalmente a avançar a exploração. Então eu tenho essa satisfação. É por isso que eu quero ir novamente.”

A equipe da estação espacial normalmente é dividida uniformemente entre os russos e o segmento dos EUA, que inclui os astronautas que representam a NASA, a ESA, o Japão e o Canadá. Mas a decisão russa de reduzir as suas equipes no curto prazo deu à NASA a oportunidade de preencher esses lugares com os membros do seguimento dos Estados Unidos, a chamada equipe USOS (United States Operating Segment).

“Esta é uma ótima notícia”, disse Whitson em uma declaração da NASA quando a extensão da missão foi anunciada. “Eu amo estar aqui. Viver e trabalhar a bordo da estação espacial é onde eu sinto que eu faço a maior contribuição, então estou constantemente tentando aproveitar ao máximo cada segundo do meu tempo aqui. Ter mais três meses para aproveitar é exatamente o que eu gostaria.”

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Novitskiy e Pesquet retornaram à Terra como planejado no dia 2 de junho com um assento vazio no veículo de transporte, deixando Whitson para trás a bordo da estação com Yurchikhin e Fischer. Eles tiveram a estação para eles até o dia 28 de julho, quando Ryazanskiy, Bresnik e Nespoli chegaram. Durante esse ínterim, graças à missão alargada de Whitson, a pesquisa dos EUA que, de outra forma, teria sido severamente reduzida, conseguiu continuar.

Um astronauta da NASA ajudando os dois companheiros de tripulação que descerão da estação espacial sábado às 6:58 no horário de Brasília (5:58 p.m. EDT) e desembarque às 9:22 p.m. Os membros da tripulação da Expedição 52 (da esquerda) o Comandante Fyodor Yurchikhin e os Engenheiros de voo Jack Fischer e Peggy Whitson preparam os trajes espaciais de lançamento e de entrada Sokol que eles usarão quando se desacoplarem e aterrissem em sua nave espacial Soyuz MS-04. Crédito: ISS

Um astronauta da NASA ajudando os dois companheiros de tripulação que descerão da estação espacial sábado às 6:58 no horário de Brasília (5:58 p.m. EDT) e desembarque às 9:22 p.m. Os membros da tripulação da Expedição 52 (à esquerda) o Comandante Fyodor Yurchikhin e os Engenheiros de voo Jack Fischer e Peggy Whitson preparam os trajes espaciais de lançamento e de entrada Sokol que eles usarão quando se desacoplarem e aterrissem em sua nave espacial Soyuz MS-04. Crédito: ISS

Conforme agora está, a equipe de seis membros da estação possui dois cosmonautas — Yurchikhin e Ryazanskiy — e quatro membros da equipe USOS: Whitson, Fischer, Bresnik e Nespoli.

Após a partida da Soyuz MS-04, neste sábado, a tripulação da expedição 53 — Bresnik, Nespoli e Ryazanskiy — terá a estação para si até o 12 de setembro quando três tripulantes estão programados para chegar: o comandante Soyuz MS-06 Alexander A. Misurkin, e os engenheiros de voo da NASA Mark Vande Hei e Joseph M. Acaba.

A equipe reconstituída de seis membros contará assim com quatro membros da equipe USOS e dois cosmonautas russos. Essa equipe continuará com o próximo voo de troca da tripulação em meados de dezembro, quando um cosmonauta e dois membros da equipe USOS, um dos Estados Unidos e um do Japão, retornam a bordo da nave espacial Soyuz MS-07.

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“A grande vantagem é que vamos ter quatro membros da equipe USOS e, com mais de 330 possíveis experiências, das quais 85 são novas para a estação espacial, há uma tonelada de ciência para nós”, disse Bresnik antes do lançamento de 28 de julho .

“E com esse membro da tripulação extra, teremos uma oportunidade muito maior para não só fazer ciência, como também teremos a oportunidade de fazer reparos na estação. Então, pensamos que a produtividade deste enorme laboratório realmente vai subir um pouco com um quarto membro da tripulação “.

Ryazanskiy, Bresnik e Nespoli planejam retornar à Terra no dia 14 de dezembro. De agora em diante, as equipes da estação realizarão várias caminhadas espaciais, ajudarão a partida de um Soyuz, a chegada de outro e descarregarão quatro veículos de carga: uma Progress russo, duas Dragons SpaceX  e um Orbital ATK Cygnus.

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E, ao longo de tudo, a equipe da estação realizará uma lista extensa de pesquisas científicas.

“Eu acho que o legado (da estação espacial) será a parceria internacional”, disse Whitson. “Nós construímos algo na órbita terrestre baixa, viajando a cerca de 28.000 km/h (17.500 mph), não era tecnicamente uma coisa fácil de ser feita, mas nós fizemos isso internacionalmente, peças de hardware de todo o mundo foram construídas em órbita terrestre baixa e, para mim , é realmente milagroso que não tivemos muito maiores problemas do que nós tivemos ao longo de todo esse processo”.

Texto adaptado do original CBS NEWS e Spaceflight Now.

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Mestrando em Estudos Ambientais pela UCES, Buenos Aires. Graduado em Engenharia Civil e pós-graduado em Gestão Pública e Controladoria Governamental. Com interesse por ciência, tecnologia, filosofia, desenvolvimento sustentável e diversas outras áreas do conhecimento humano.

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