EspaçoO ensaio de Winston Churchill sobre vida alienígena

Diógenes Henrique3 anos atrás30 min
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De Mario Livio para a Nature

Um artigo recentemente descoberto de autoria do grande político revela que ele raciocinou como um cientista sobre a probabilidade de extraterrestres, escreve Mario Livio.

Winston Churchill em sua mesa em 1939: um escritor prolífico, ele cobriu temas científicos tão diversos como a evolução eo poder de fusão. Crédito: Kurt Hutton / Imagem Post / Getty

Winston Churchill é mais conhecido como um líder de guerra, um dos políticos mais influentes do século XX, um historiador de olhos claros e um orador eloqüente. Ele também era apaixonado por ciência e tecnologia.

Com 22 anos de idade, enquanto estava no Exército Britânico na Índia em 1896, leu o livro de Darwin Sobre a Origem das Espécies e um manual sobre física. Nas décadas de 1920 e 1930, ele escreveu ensaios de ciência popular sobre temas como a evolução e as células em jornais e revistas. Em um artigo de 1931 da The Strand Magazine intitulado “Fifty Years Hence “1, ele descreveu o poder da fusão nuclear: “Se os átomos de hidrogênio em uma libra de água pudessem prevalecer para se combinarem e formarem hélio, bastariam para conduzir mil cavalo-vapor por um ano inteiro.” Sua escrita era provável ter sido informada por conversações com seu amigo e posterior conselheiro, o físico Frederick Lindemann.

Durante a Segunda Guerra Mundial, Churchill apoiou o desenvolvimento do radar e do programa nuclear britânico. Ele se reunia regularmente com cientistas como Bernard Lovell, o pai da radioastronomia. Um intercâmbio sobre o uso de estatísticas para combater os U-boats alemães e captar suas atividades. O Marechal do Ar Arthur ‘Bomber’ Harris reclamou: “Será que estamos lutando esta guerra com armas ou réguas de cálculo?” Churchill lhe respondeu: “Vamos tentar a régua de cálculo.” 2

Ele foi o primeiro primeiro-ministro a empregar um conselheiro de ciências, contratando Lindemann no início dos anos 40. O ambiente amigável para a ciência que Churchill criou no Reino Unido através do financiamento governamental de laboratórios, telescópios e desenvolvimento tecnológico gerou descobertas e invenções de pós-guerra em campos da genética molecular à cristalografia de raios-X.

Apesar de tudo isso, foi uma grande surpresa no ano passado, enquanto eu estava em uma visita ao US National Churchill Museum em Fulton, Missouri, quando o diretor Timothy Riley jogou um ensaio datilografado por Churchill em minhas mãos. No artigo “Estamos Sozinhos no Universo?”, de 11 páginas, ele faz um precisa reflexão sobre a busca pela vida extraterrestre. Churchil escreveu o primeiro rascunho, talvez para o jornal News of the World Sunday de Londres, em 1939 — quando a Europa estava à beira da guerra. Ele revisou-o levemente no final da década de 1950 enquanto permanecia no sul da França na casa de campo de seu editor, Emery Reves. Por exemplo, ele mudou o título de “Estamos sozinhos no espaço?” para “Estamos sozinhos no Universo?” a fim de refletir mudanças na compreensão científica e na terminologia. Wendy Reves, esposa do editor, passou o manuscrito para os arquivos do Museu Nacional de Churchill nos anos 80.

Riley, que se tornou diretor do museu em maio de 2016, acaba de redescobri-lo. Segundo o melhor do conhecimento de Riley, o ensaio permaneceu na coleção privada dos Reves e nunca foi publicado ou submetido a escrutínio científico ou acadêmico. Imagine minha emoção com a possibilidade de que eu seja o primeiro cientista a examinar este ensaio.

A seguir esboço sobre o pensamento de Churchill no ensaio. Encontrei-o, numa época em que há um número de políticos que evitam a ciência, para recordar um líder que se envolveu com ela tão profundamente.

Pensamento moderno

O raciocínio de Churchill reflete muitos argumentos modernos na astrobiologia. Em essência, ele constrói a estrutura do “Princípio Copérnico” —  a ideia de que, dada a vastidão do Universo, é difícil acreditar que os seres humanos na Terra representam algo único. Ele começa por definir a característica mais importante para a vida — na sua visão, a capacidade de “reproduzir e multiplicar”. Depois de notar que alguns vírus podem ser cristalizados, tornando-os difíceis de categorizar, ele decide concentrar-se na “vida comparativamente altamente organizada”, presumivelmente vida multicelular.

Seu primeiro ponto é que “todas as coisas vivas do tipo que conhecemos requerem água”. Corpos e células são em grande parte compostos por ela, ele observa. Outros líquidos não podem ser descartados, mas “nada em nosso conhecimento atual nos dá o direito de fazer tal suposição”. A presença de água em forma líquida ainda guia nossas buscas de vida extraterrestre: em Marte, nas luas de Saturno e Júpiter ou em planetas exoplanetas (além do nosso Sistema Solar). Além de essencial para o surgimento da vida na Terra, a água é abundante no cosmos. Este solvente maravilhosamente universal — quase todas as substâncias podem dissolver nele — pode transportar produtos químicos como fosfatos para dentro e para fora das células.

Uma imagem tomada pelo Mars Reconnaissance Orbiter da superfície marciana, onde a busca pela água está em curso. Crédito: NASA / JPL / Univ. Arizona

Churchill define então o que é conhecido hoje como a zona habitável — aquela região estreita do “Goldilocks” em torno de uma estrela que não é demasiado fria nem demasiado quente, de modo que a água líquida possa existir na superfície de um planeta rochoso. Ele escreve que a vida só pode sobreviver em regiões “entre alguns graus de geada e o ponto de ebulição da água”. Ele explica como a temperatura da Terra é fixada pela sua distância do Sol. Churchill também considera a capacidade de um planeta para manter sua atmosfera, explicando que quanto mais quente um gás é, mais rapidamente suas moléculas estão se movendo e mais facilmente elas podem escapar. Conseqüentemente, uma gravidade mais forte é necessária para prender gás em um planeta a longo prazo.

Levando todos esses elementos juntos, ele conclui que Marte e Vênus são os únicos lugares no Sistema Solar além da Terra que poderiam abrigar a vida. Ele elimina os planetas exteriores (muito frios); Mercúrio (muito quente no lado ensolarado e muito frio do outro); E a Lua e asteroides (suas gravidades são muito fracas para manter atmosferas).

Churchill começou seu ensaio pouco depois da transmissão norte-americana de 1938 do drama de rádio The War of The Worlds (uma adaptação da história de HG Wells de 1898) gerou a “febre de Marte” na mídia. A especulação sobre a existência da vida no planeta vermelho estava acontecendo desde o final do século XIX. Em 1877, o astrônomo italiano Giovanni Schiaparelli descreveu ter visto marcas lineares em Marte ( “canali“, mal traduzida como “canais”) que se pensava serem construídas por alguma civilização . Essas revelaram-se ilusões de ótica, mas a ideia dos marcianos pegou. Histórias de ficção científica abundaram, culminando com Ray Bradbury de The Martian Chronicles (Doubleday, 1950), publicado no Reino Unido como The Silver Locusts (Rupert Hart-Davis, 1951).

Perspectiva cósmica

O ensaio de Churchill a seguir avalia a probabilidade de que outras estrelas acolham planetas. Ele argumenta que “o Sol é apenas uma estrela em nossa galáxia, que contém vários, milhares de milhões de outros”. Churchill assume que os planetas são formados a partir do gás que é arrancado de uma estrela quando outra estrela passa perto dela — um modelo sugerido pelo astrofísico James Jeans em 1917, que desde então tem sido descartada. Ele deduz que, como tais encontros próximos são raros, “nosso sol pode ser realmente excepcional, e possivelmente único”.

Agora Churchill brilha. Com o saudável ceticismo de um cientista, ele escreve: “Mas essa especulação depende da hipótese de que os planetas foram formados dessa maneira. Talvez não fossem. Sabemos que existem milhões de estrelas duplas, e se elas poderiam ser formadas, por que não sistemas planetários?”.

De fato, a teoria atual da formação de planetas — a acumulação do núcleo de um planeta rochoso pela acreção de muitos pequenos corpos — é muito diferente da de Jeans. Churchill escreve: “Não sou suficientemente presumido para pensar que meu sol é o único com uma família de planetas.”

“Churchill vê grande oportunidade para a exploração no Sistema Solar.”

Assim, conclui ele, uma grande fração de planetas extrassolares “terá o tamanho certo para manter suas águas superficiais e possivelmente uma atmosfera de algum tipo” e alguns estarão “à distância adequada de seu pai sol para manter uma temperatura adequada” .

Isto foi décadas antes de as descobertas de milhares de planetas extrassolares começarem na década de 1990 e anos antes de astrônomo Frank Drake apresentar seu argumento probabilístico para a raridade das civilizações comunicantes no cosmos em 1961. Extrapolando dados do Observatório Espacial Kepler sugere que a Via Láctea provavelmente contenha mais de um bilhão de planetas do tamanho da Terra nas zonas habitáveis de estrelas que são do tamanho do Sol ou menores 3 .

Refletindo sobre as enormes distâncias envolvidas, Churchill conclui que nunca poderemos saber se tais planetas “abrigam criaturas vivas, ou mesmo plantas”.

Imagem maior

Churchill vê grande oportunidade para a exploração no Sistema Solar. “Um dia, possivelmente mesmo em um futuro não muito distante, pode ser possível viajar até a Lua, ou mesmo para Vênus ou Marte”, escreve ele. Em contraste, ele observa que as viagens e a comunicação interestelar são intrinsecamente difíceis. Ele aponta que levaria ao todo uns cinco anos para ir até a estrela mais próxima e para voltar, acrescentando que a maior galáxia espiral próxima à Via Láctea (Andrômeda – uma das “nebulosas espirais”, como ele as chama) é mais do que várias centenas de milhares de vezes tão longe quanto as estrelas mais próximas.

O ensaio conclui ansiosamente: “com centenas de milhares de nebulosas, cada uma contendo milhares de milhões de sóis, as probabilidades são enormes de que haja um número imenso de planetas cujas circunstâncias não tornariam a vida impossível”. Aqui Churchill mostra que estava familiarizado com as descobertas do astrônomo Edwin Hubble no final dos anos 1920 e início dos anos 1930, que descobriu que existem muitas galáxias além da Via Láctea (cerca de 2 trilhões, segundo uma estimativa recente 4 ).

Tomando um rumo mais sombrio que reflete seus tempos, Churchill acrescenta: “Eu, por exemplo, não estou tão imensamente impressionado com o sucesso que estamos fazendo aqui na nossa civilização que estou preparado a pensar que somos o único lugar neste imenso universo que contém vivas criaturas pensantes, ou que somos o tipo mais elevado de desenvolvimento mental e físico que já apareceu na vasta extensão do espaço e do tempo “.

Quase 80 anos depois, a questão que obcecou Churchill é um dos tópicos mais quentes da pesquisa científica. Pesquisas por sinais de vida subterrânea em Marte estão em andamento. Simulações do clima de Vênus sugerem que ele pode ter sido habitável 5. Os astrônomos acreditam que, em algumas décadas, vamos descobrir algumas assinaturas biológicas da vida presente ou passada nas atmosferas dos planetas extrassolares, ou pelo menos ser capazes de restringir a sua raridade 6 .

Encontrado oportunamente

O ensaio de Churchill é testemunho de como ele viu os frutos da ciência e da tecnologia como essenciais para o desenvolvimento da sociedade. Quando ele ajudou a estabelecer a Churchill College na Universidade de Cambridge, Reino Unido, em 1958, ele escreveu 7 : “É só por conduzir a humanidade na descoberta de novos mundos da ciência e engenharia que vamos manter nossa posição e continuar a ganhar a nossa subsistência”.

No entanto, ele também estava preocupado que, sem entender as ciências humanas, os cientistas poderiam operar em um vácuo moral. “Precisamos de cientistas do mundo, mas não um mundo de cientistas”, disse ele 8 . Para que a ciência fosse “o servo e não o dono do homem”, sentia que devia haver políticas apropriadas que se baseassem em valores humanistas. Como ele colocou em um discurso de 1949 para uma convocação do Massachusetts Institute of Technology: “Se, com todos os recursos da ciência moderna, nos encontramos incapazes de evitar a fome mundial, todos nós seremos culpados”.

Churchill era um entusiasta e defensor da ciência, mas também contemplava importantes questões científicas no contexto dos valores humanos. Especialmente dada a paisagem política de hoje, os líderes eleitos devem prestar atenção ao exemplo de Churchill: nomear conselheiros científicos permanentes e fazer bom uso deles.

Nature 542, 289-291 (16 de fevereiro de 2017)  Doi : 10.1038 / 542289a 

Referências

  1.  Churchill, W. ‘Fifty Years Hence ‘ The Strand Magazine (Dezembro de 1931).
  2. Jones, RV em Churchill (eds Blake, R. & Louis, WR) 437 (Clarendon Press, 1996).
  3. Dressing, CD & Charbonneau, D. Astrophys. J. 767 , 95 ( 2013 ).
  4. Conselice, CJ, Wilkinson, A., Duncan, K. & Mortlock, A.Astrophys. J. 830 , 83 ( 2016 ). 
  5. Way, MJ et ai . Geophys. Res. Lett. 43 , 8376 8383 ( 2016 ).
  6. Livio, M. & Silk, J. “Onde estão?”  Física Hoje (na imprensa).
  7. Churchill, W. ‘Churchill College’ The New Scientist 12 (15 de maio de 1958).
  8. Humes, JC  “Churchill: O Protestante Estadista 82 (Regnery History, 2012).