NASA adia novamente o lançamento do Telescópio Espacial James Webb – desta vez para 2021

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A NASA adiou o lançamento de seu imenso e aguardado Telescópio Espacial James Webb por mais 10 meses.

A decolagem do foguete de lançamento do James Webb Space Telescope (que é chamado de JWST ou Webb) da NASA/ESA, o sucessor do icônico Telescópio Espacial Hubble, foi adiada de maio de 2020 a março de 2021, anunciaram em 27 de junho em comunicado de imprensa autoridades da agência espacial. O custo de desenvolvimento do projeto subiu de US $ 8 bilhões para US $ 8,8 bilhões, e seu preço total durante o seu período de vida út agora é de US $ 9,66 bilhões, acrescentaram.

O reescalonamento é o último de uma série de atrasos para a Webb, que a NASA originalmente esperava levantar voo nos idos de 2007.

“Temos que acertar isso aqui antes de irmos para o espaço”, disse Thomas Zurbuchen, administrador associado do Diretório de Missões Científicas da NASA, durante uma coletiva, segundo o site Space.com. “E eu só quero enfatizar novamente: o Webb vale a pena a espera”.

O elemento óptico do Telescópio Espacial James Webb da NASA é retirado de um contêiner de remessa em uma sala limpa da Northrup Grumman em março. O elemento da espaçonave, incluindo o protetor solar dobrado, está à esquerda, antes de passar pelos testes acústicos. Crédito: Northrop Grumman

Caminho tortuoso para um observatório complexo

O Webb é um observatório multiuso que permitirá aos astrônomos estudar algumas das primeiras estrelas e galáxias do universo, procurar por possíveis sinais de vida nas atmosferas de planetas alienígenas próximos e fazer uma variedade de outros trabalhos de alto nível. Seu espelho primário tem 6,5 metros (21,3 pés) de largura, comparado a 2,4 m (7,8 pés) para o Hubble.

“O Webb é vital para a próxima geração de pesquisa para depois do Telescópio Espacial Hubble da NASA”, disse o administrador da NASA, Jim Bridenstine, no comunicado. “Vai fazer coisas incríveis – coisas que nunca pudemos fazer antes – enquanto olhamos para outras galáxias e vemos a luz desde o início dos tempos”.

O Webb é otimizado para visualizar os céus na luz infravermelha, e seus instrumentos devem, portanto, ser mantidos muito bem resfriadas. Assim, o telescópio terá um escudo solar gigante do tamanho de uma quadra de tênis, que se desdobrará depois que o Webb chegar ao seu destino final, um local gravitacionalmente estável a cerca de 1,5 milhão de quilômetros da Terra.

A estrada para esse destino tem sido bastante acidentada até hoje. O Webb é um observatório muito complexo que se mostrou difícil para a Northrop Grumman construir e testar, como atestam os repetidos atrasos.

Até há relativamente pouco tempo, a NASA tinha como alvo o lançamento em outubro de 2018. Em setembro do ano passado, no entanto, a NASA anunciou que questões de integração espacial atrasaram o lançamento até a primavera de 2019. Então, em março passado, a agência empurrou a data de decolagem para maio de 2020. Mais tempo foi necessário para testar o Webb. Sistemas intricados e lidar com contratempos, como pequenas rasgos no para-sol, disseram funcionários da NASA na época.

A agência também montou um comitê de revisão independente (IRB — Independent Review Board) em março para monitorar o progresso nos preparativos do observatório espacial e desenvolver recomendações. O IRB submeteu seu relatório à NASA em 31 de maio, e a agência encerrou sua resposta a esse relatório em 26 de junho. (Você pode ler o relatório e a resposta da NASA aqui — PDF 5,1MB.)

O IRB rastreou o atraso de 29 meses (de uma data de lançamento direcionada de outubro de 2018 a março de 2021) a cinco fatores: erro humano, “problemas embutidos”, otimismo excessivo, complexidade de sistemas e falta de experiência em áreas chaves, como desenvolvimento dos guarda-sóis.

O presidente do IRB, Tom Young, apresentou alguns dos erros humanos mais significativos durante a coletiva de imprensa daquela quarta-feira. Os técnicos usaram o solvente errado para limpar as válvulas de propulsão; fiação inadequada empregada que causou tensão excessiva a ser aplicada aos transdutores; e instalou impropriamente parafusos de proteção contra o Sol antes de um teste importante, disse ele.

“Todas as correções simples que não foram implementadas resultaram em um atraso de aproximadamente 1,5 ano, a um custo de cerca de US $ 600 milhões”, disse Young, ex-diretor do Centro de Voos Espaciais Goddard da NASA em Greenbelt, Maryland, e ex-presidente  e chefe de operações da empresa aeroespacial Martin Marietta (que se fundiu com a Lockheed Corporation em 1995, formando a Lockheed Martin).

Daqui para frente O relatório do IRB foi fundamental no mais recente plano da NASA para o Webb, disseram funcionários da agência, ainda de acordo com o site Space.com. De fato, o comitê de revisão independente fez 32 recomendações separadas para o desenvolvimento do observatório, 30 das quais a NASA concorda plenamente, disse Zurbuchen. (A agência ainda está ponderando sobre os outros dois, acrescentou ele.)

Crucialmente, o IRB não recomendou puxar o plugue da tomada do programa do telescópio.

“Com todos os fatores que discuti considerados, o IRB acredita que o JWST deve continuar, por causa da ciência convincente e por causa da importância nacional do JWST”, disse Young.

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Testes criaram pequenas rasgos no tecido fino do para-sol do Telescópio Espacial James Webb. NASA / Chris Gunn (Fonte: Science)

O aumento no custo de desenvolvimento da missão, de US $ 8 bilhões para US $ 8,8 bilhões, pode complicar essa visão. O primeiro número era um teto imposto pelo Congresso, o que significa que o Webb precisa de outra aprovação do Capitólio para prosseguir.

“Nós submetemos nosso último ‘relatório de violação’ ao Congresso nesta semana”, disse o administrador associado da NASA, Steve Jurczyk, durante a coletiva de imprensa. “E então, é verdade que o Congresso terá que autorizar a continuação com o Webb através deste próximo ciclo de apropriações”.

O Webb é uma colaboração internacional entre a NASA, a Agência Espacial Europeia (European Space Agency – ESA), e a Agência Espacial Canadense (Canadian Space Agency – CSA). O Goddard Space Flight Center da NASA está gerenciando o esforço de desenvolvimento. O principal parceiro industrial é a Northrop Grumman; Space Telescope Science Institute operará Webb após o lançamento.

De Mike Wall, Editor Sênior do Space.com (adaptado). Originalmente publicado no Space.com.

Referências:

  1. “NASA Completes Webb Telescope Review, Commits to Launch in Early 2021”, NASA, 27 de junho de 2018. https://www.nasa.gov/press-release/nasa-completes-webb-telescope-review-commits-to-launch-in-early-2021;
  2. “NASA Delays Launch of James Webb Space Telescope Again — This Time to 2021”, Space.com, 27 de junho de 2018. https://www.space.com/41016-nasa-delays-james-webb-space-telescope-2021.html;
  3. “NASA’s Webb telescope delayed to 2021”, Science, 27 de junho de 2018.. http://www.sciencemag.org/news/2018/03/flagship-us-space-telescope-facing-further-delays;
  4. “Flagship U.S. space telescope facing further delays”, Science, 01º de março de 2018. http://www.sciencemag.org/news/2018/03/flagship-us-space-telescope-facing-further-delays.

Leitura adicional:

  1. “Building James Webb: the biggest, boldest, riskiest space telescope”, Science, 18 de fevereiro de 2018. http://www.sciencemag.org/news/2018/06/nasa-s-webb-telescope-delayed-2021;
  2. “How Hubble’s successor will give us a glimpse into the very first galaxies, The Conversatio, 16 de setembro de 2015. https://theconversation.com/how-hubbles-successor-will-give-us-a-glimpse-into-the-very-first-galaxies-45970.
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