Reescrevendo a vida – A clonagem de animais de estimação nos aproxima um pouco mais da clonagem humana

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As pessoas estão copiando seus animais de estimação para preservar uma conexão física, e espiritual, com as crianças mortas.

De Antonio Regalado para o MIT Technology Review

 

Quando Barbra Streisand revelou à revista Variety, em março deste ano, que ela tinha clonado seu cachorro por cinquenta mil dólares, muitas pessoas perceberam pela primeira vez que copiar animais de estimação e outros animais é um negócio de fato.

É isso mesmo. Você já pode pagar para clonar um cachorro, um cavalo ou um boi de corte e conseguir uma cópia viva em questão de meses.

Um história de causar arrepios, porém, foi publicada alguns dias depois. Era sobre Monni Must, uma fotógrafa de Michigan que pagou para clonar Billy Bean, um labrador que pertencia a sua filha mais velha, Miya.

Miya havia cometido suicídio 10 anos antes. Para Must, clonar o cão idoso era uma maneira de manter viva a memória da filha e, diz ela, “proteger” sua dor.

Durante o procedimento de clonagem, Must recebia atualizações, incluindo ultrassonografias do filhote em desenvolvimento. A linha do tempo parecia cheia de coincidências profundas. Veterinários detectaram o batimento cardíaco do clone no aniversário de Miya, em 11 de outubro. O filhote nasceu em novembro, o mesmo mês em que Miya se matou.

“É um sinal. Para mim, é um sinal de que Miya está envolvida e consciente”, Must disse.

Os sinais de alerta dispararam. Must não estava apenas clonando um animal de estimação. Ela estava tentando preservar a perda de sua criança. Isso se parece muito perto de um verdadeiro cenário de clonagem humana, em que um pai de coração partido tenta substituir um filho ou filha que morre cedo.

À pergunta “É hora de se ocupar com a clonagem humana novamente?” Jose Cibelli, cientista de clonagem animal da Michigan State University, rapidamente respondeu “Sim”.

Estremecer só de pensar

Conheci Cibelli 15 anos atrás, quando eu estava entre um grupo de jornalistas que cobriam a clonagem sem parar. Naquela época, parecia possível que alguém tentasse copiar um ser humano a qualquer momento. Havia um médico italiano de fertilidade chamado Antinori que disse estar tentando, e um culto ufológico chamado Raëlians tinha uma empresa de clonagem humana, a Clonaid; parecia tudo muito plausível quando eles pregavam na mídia alegações de terem criado um bebê clone chamado Eve. Em 2002, as Academias Nacionais emitiram um relatório de emergência sobre a situação.

Mas a clonagem humana nunca aconteceu. A razão é clara em retrospecto. No procedimento básico de clonagem, como o usado para criar a ovelha Dolly em 1996, os cientistas pegam uma célula adulta inteira e a injetam em um óvulo que foi aliviado de seu próprio DNA. O embrião resultante é um clone.

Mas esse processo é ineficiente. Em muitos animais, apenas um em 100 embriões clonados leva a um nascimento vivo. Alguns embriões expiram no prato de fertilização in vitro. Outros murcham no ventre. Dos que nascem, alguns sofrem de anormalidades e morrem rapidamente.

Você iria “estremecer ao pensar”, disse um artigo de 2001 no The New York Times, “o que poderia acontecer se os seres humanos fossem clonados com as técnicas de hoje”.
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No entanto, a clonagem avançou em bovinos e cães de estimação. Isso porque os ovos podem ser coletados em grande número para permitir que as empresas superem a ineficiência inerente da tecnologia. Clones falhos são apenas parte do custo de se fazer negócios.

A causa dos problemas é melhor compreendida hoje. Para que uma célula da pele seja uma célula da pele, ela não precisa do complemento total de genes. Muitos são simplesmente desligados. A razão pela qual a clonagem funciona é que um óvulo tem uma capacidade notável de ligar novamente os genes através de um processo chamado reprogramação. No entanto, o ovo tem apenas algumas horas para fazer o trabalho e alguns genes são resistentes.

São estes genes resistentes, ainda bloqueados e indisponíveis para desempenhar o seu papel no embrião em desenvolvimento, que “acredita-se serem os responsáveis pelo falecimento de clones”, diz Cibelli.

Alguma coisa mudou

É exatamente aí que entram os recentes avanços. Cibelli apontou-me para o trabalho de Yi Zhang, um biólogo especialista em células-tronco do Boston Children’s Hospital e um investigador do Instituto Médico Howard Hughes. Ele disse que Zhang encontrou substâncias químicas que, se adicionadas a um óvulo, podem ajudar a liberar os genes bloqueados.

Nas mãos de Zhang, a adição desses “modificadores” levou a melhorias drásticas na clonagem, com a eliminação das barreiras presentes nas células adultas. Zhang primeiro tentou com ratos. Em vez de cerca de um por cento dos embriões clonados levando a um filhote de rato, diz ele, agora é possível ter dez por cento.

“O ganho em eficiência é enorme”, diz Zhang, que diz que registrou uma patente baseada na descoberta.

Zhang então tentou o processo em óvulos humanos. Em 2015, sua equipe recrutou quatro mulheres para obter óvulos retirados de seus ovários. Para estes, eles injetaram células da pele de outras pessoas.

Sem as moléculas liberadoras de genes, dos embriões clonados nenhum jamais se desenvolveu corretamente. Com os modificadores, no entanto, cerca de um quarto deles ( 25 por cento!) se desenvolveu corretamente. “Nós tentamos eliminar as barreiras nas células adultas”, diz ele. “Conclusão: teríamos falhado com a outra forma.”

Para ser muito claro, Zhang não está planejando fazer bebês. Em vez disso, seu objetivo na clonagem de embriões humanos do tamanho de partículas é obter suas células-tronco. Conhecida como “clonagem terapêutica”, essa é uma maneira de criar células-tronco embrionárias poderosas geneticamente e idênticas às do adulto doador — para serem utilizadas, por exemplo, como fonte de tecido de substituição.

A clonagem terapêutica não é uma ideia nova. O próprio Cibelli foi o primeiro a tentar (e fracassar) 15 anos atrás. Quando isso não funcionou, os cientistas mudaram para outras formas de produzir células-tronco reprogramando no laboratório as células da pele. De repente, porém, a clonagem de células-tronco não é mais o esquema louco que já foi. Com maior eficiência, os médicos podem usá-lo para fabricar tecidos para pessoas que possam pagar, diz Zhang, que está abrindo uma empresa, NewStem, para começar a armazenar células-tronco clonadas.

“Antes, era teoricamente possível, mas você precisaria usar muitos óvulos, por isso não era uma realidade”, diz Zhang. “Agora, com a eficiência que se tem, isso se torna uma realidade”.

Clones de macaco

Nós podemos fazer embriões humanos clonados muito bem. Poderíamos ir mais longe e cultivar esses embriões até se tornarem um bebê? Uma pista surgiu em janeiro deste ano, quando pesquisadores da China clonaram nossos primos — os macacos — pela primeira vez. Fotos de dois lindos primatas bebês, Zhong Zhong e Hua Hua, rapidamente se espalharam pelo mundo.

Dois macacos clonados geneticamente idênticos brincam em sua incubadora em Xangai, na China. Foto: Qiang Sun e Mu-ming Poo / Academia Chinesa de Ciências / Cell Press

Por que os chineses tiveram sucesso onde todas as tentativas anteriores de clonar macacos falharam? A resposta foi que eles usaram as moléculas de Zhang que melhoram a eficiência.

Nem todos os problemas foram resolvidos. Os chineses conseguiram criar os animais começando com as células da pele de um feto macaco abortado. Mas dois outros clones, feitos a partir de células de um animal adulto, morreram logo após o nascimento. Há poucos detalhes disponíveis sobre por que esses dois macacos morreram. Mas é uma aposta segura de alguma forma fazer com a reprogramação incompleta das células adultas.

Na opinião de Zhang, ainda seria loucura e impraticável (e ilegal) tentar clonar uma pessoa. Apesar da maior eficiência, ele observa que as equipes chinesas usaram 63 mães substitutas e 417 ovos para fazer dois clones de macacos. Agora imagine arranjar inúmeros substitutos humanos e doadoras de óvulos.

“Nenhuma sociedade poderia aceitar isso”, diz Zhang. “Por outro lado, se você está me perguntando “Você pode melhorar ainda mais a eficiência?”, bem, a resposta é sim. Minha resposta é que, eventualmente, do ponto de vista da tecnologia, a clonagem humana será possível”.

Motivações para a clonagem

Criar um clone humano não é apenas uma questão de tecnologia. Você também precisa de um motivo para fazê-lo, especialistas dispostos a ajudar e alguém para financiar tudo.

Bilionários em busca de novidades lucrativas podem ser a parte mais fácil de se conseguir. Em março, o programa 60 Minutes da CBS exibiu um epsódio sobre La Dolfina, uma equipe de polo argentina em que todos os jogadores montavam clones do mesmo cavalo. O endinheirado por trás da clonagem do cavalos, D. Alan Meeker, um empresário do Texas, disse à CBS que “já pediram a ele, algumas das pessoas mais ricas do planeta, que clonasse um ser humano”. Meeker disse que recusou. Sua justificativa: ninguém disse a ele por que eles queriam um clone.

Mas sabemos um motivo — talvez o mais poderoso de todos. Quando falei por telefone com Must, a fotógrafa do Michigan, ela contou sua devastação pelo suicídio da filha.

Must herdou o cachorro de Miya, Billy Bean, e me contou que a ideia de clonagem veio a ela de repente, anos depois, quando o cachorro estava prestes a completar 14 anos de idade. “Eu temia que todos fossem esquecer a Miya, que eu fosse esquecer Miya”, disse Must. “Eu pensei que ia perder o cachorro, e eu estava literalmente me desmoronando. Caiu me como um raio: ai meu Deus, vou cloná-la. Eu estava desesperada”.

A labrador retriever Billy Bean e seu clone, Gunni. Cortesia de Monni Must.

Por fim, Must foi a um veterinário para coletar uma amostra do tecido da pele do cão e enviá-lo para uma empresa chamada PerPETuate. Por uma taxa de 1.300 dólares, a PerPETuate prepara uma linhagem celular a partir da amostra da pele de um animal de estimação e armazena as células em nitrogênio líquido para posterior clonagem. O serviço é, na verdade, uma maneira barata de manter o DNA de um animal enquanto você decide se pagará o custo total de clonagem de US $ 50.000. O fundador da PerPETuate, Ron Gillespie, diz que está armazenando tecido congelado de cães, gatos e até mesmo de um leão de um zoológico mexicano. Must não é a única pessoa a clonar um cachorro pertencente a uma criança morta, diz ele. A empresa não aceita células humanas, no entanto. Nem de pais enlutados ou de qualquer outra pessoa.

“Recebemos muitos pedidos”, diz Gillespie. “Eu digo que não fazemos isso. E quando as pessoas me pressionam onde podem fazer isso, eu digo ‘eu não sei’. Eu simplesmente rejeito isso. Uma das maiores queixas que temos sobre esse negócio é que isso levará à clonagem humana, e as pessoas são muito contrárias a isso, começando por mim”.

As células do cão Billy Bean acabaram sendo enviadas para a ViaGen Pets, uma empresa do Texas que fornece o serviço de clonagem. Em setembro de 2017, Must foi informada que os embriões clonados de Billy Bean foram transferidos para um substituto canino. Dois meses depois, ela pegou o novo cachorrinho. A cadela “tem uma alma real e é tudo que minha filha era: divertida, social, gentil e as pessoas gostam dela”, diz ela. “Sinto que ainda tenho essa conexão palpável e táctil e não apenas uma conexão espiritual”.

Eu finalmente perguntei a Must: você teria clonado Miya se tivesse tido a chance?

Ela disse que não é uma pergunta que ela tem uma resposta. “Quando você tem um filho que morre, você não está bem. Você não está em condições de tomar uma decisão racional”, diz ela.

Na verdade, ela admite que as pessoas achavam que ela estava “no limite” quando resolveu clonar o cachorro. “Foi uma tentativa particularmente desesperada da minha parte. Minhas outras filhas pensaram que eu tinha perdido meu juízo”, diz ela. “Mas funcionou. É meio assustador pensar no que isso significa”.

Fonte: MIT technology Review