O Telescópio Espacial James Webb está ilhado pelas águas da inundação

De Lee Billings para a Scientific American Isolado em uma câmara de vácuo térmica gigante, o telescópio espacial de última geração da NASA que custa US $ 8,6 bilhões está superando o pior do furacão Harvey. E o nível...

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De Lee Billings para a Scientific American

Isolado em uma câmara de vácuo térmica gigante, o telescópio espacial de última geração da NASA que custa US $ 8,6 bilhões está superando o pior do furacão Harvey. E o nível continua subindo.

Depois de desencadear dias de chuvas torrenciais e tempestades devastadoras que inundaram Houston e grande parte do sudeste do Texas, o ex-furacão Harvey agora ameaça o Centro Espacial Johnson da NASA (Johnson Space Center – JSC) — e com ele alguns dos bens mais valiosos da agência espacial, como o Telescópio espacial James Webb de US $ 8,6 bilhões.

Como o lar do corpo de astronautas do país e o centro de controle da Estação Espacial Internacional, o JSC é o coração do programa de voo espacial tripulado da NASA. É também o local da maior câmara térmica a vácuo da NASA, conhecida como “Câmara A”, que reside no Edifício 32 do centro e desde julho abriga o telescópio James Webb para um teste de 100 dias simulando as condições do espaço profundo. Definido para ser lançado já em outubro do próximo ano, o James Webb é, de longe, o maior, mais ousado e mais caro observatório espacial já construído. Alguns o chamam de sucessor de próxima geração da NASA para o Telescópio Espacial Hubble. O James Webb possui instrumentos resfriados por nitrogênio líquido e um espelho primário segmentado de 6,5 metros que prometerão realizar observações revolucionárias das primeiras galáxias do universo e de exoplanetas em torno de estrelas próximas — isto é, se conseguir passar ileso das chuvas e inundações de que o National Weather Service, o serviço de meteorologia dos Estados Unidos, chamou de “insondável” e “catastrófico”.

Abrigado num recipiente de proteção, o Telescópio Espacial James Webb é empurrado para a sala limpa do Edifício 32 no Centro Espacial Johnson da NASA em Houston. Ao fundo está a porta do cofre para Câmara A, uma câmara de vácuo térmica gigante em que o Webb foi posteriormente selada para testes. Crédito: NASA / Chris Gunn
Abrigado num recipiente de proteção, o Telescópio Espacial James Webb é empurrado para a sala limpa do Edifício 32 no Centro Espacial Johnson da NASA em Houston. Ao fundo está a porta do cofre para Câmara A, uma câmara de vácuo térmica gigante em que o Webb foi posteriormente selada para testes. Crédito: NASA / Chris Gunn

Enquanto essa matéria estava sendo escrita, não houve relatos de inundações no Edifício 32 ou outras instalações críticas do JSC, já que o centro possui vários geradores elétricos como backup em caso de uma pane elétrica. O JSC fica a quatro metros acima do nível do mar no seu ponto mais baixo, e 6,70 metros no seu mais alto — tornando-o um ponto relativamente elevado na paisagem circundante, e muitas das quais já estão submersas sob as águas que não param de subir oriunda das enchentes.

“Estamos aparentemente em uma ilha”, escreveu o diretor de voo do JSC, Royce Renfrew, em uma série de tweets na manhã de domingo. “Não há saída para a minha área. Carros abandonados por todas as estradas”. Mais tarde, outro diretor de voo do JSC, Zebulon Scoville, publicou em um tweet que ele e outros funcionários críticos estariam “acampados” em suas estações de trabalho, “fortes e mantendo as luzes acesas”. Naquela noite, os diretores a anunciaram que o JSC seria fechado na segunda-feira, 27 de agosto, a todos, exceto ao “pessoal essencial de missão”, que são obrigados a permanecer no local para tarefas críticas, como manter contato com a Estação Espacial Internacional.

Mas o dilúvio da tempestade Harvey ainda não terminou. O centro espacial de Huston poderá permanecer fechado nos próximos dias, já que as nuvens carregadas do Harvey continuam a despejar a chuva sobre a região. A partir da tarde de segunda-feira, esse fechamento deveria continuar em pelo menos até terça-feira de acordo com uma publicação na conta JSC SOS no Twitter, um canal de comunicações de emergência do JSC, que também observou que o centro havia recebido até 79 centímetros de precipitação e que as estradas locais estavam “inundando rapidamente” no aguaceiro contínuo. A Harvey afastou-se do mar na manhã de segunda-feira, pegando umidade do oceano enquanto viajava para o sudeste. As previsões agora indicam que a tempestade irá agitar-se lentamente para o nordeste, potencialmente trazendo mais 38 a 71 centímetros de chuva para o sudeste do Texas e sudoeste da Louisiana.

O espelho primário de 18 segmentos do telescópio espacial James Webb, totalmente montado em uma sala limpa no Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland. Créditos: Goddard Space Flight Center / NASA,
O espelho primário de 18 segmentos do telescópio espacial James Webb, totalmente montado em uma sala limpa no Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland. Créditos: Goddard Space Flight Center / NASA,

Destacado para comentar, um porta-voz da NASA disse que “nosso pessoal e nosso hardware estão seguros e todos estão tomando as precauções apropriadas”. Via e-mail, John Mather, cientista sênior do projeto do Webb, reiterou que o James Webb “está seguro e até agora todos os funcionários também estão. Estamos muito bem preparados com as pessoas prontas para acampar no local, conforme necessário”. Com a informação do JSC no Twitter, a astrônoma da Agência Espacial Europeia, Sarah Kendrew, deu uma avaliação mais detalhada da situação, observando que os trabalhadores estavam usando “rodos e baldes” para secar a água da chuva perto das estações de trabalho no Edifício 32, mas que nenhum dos vazamentos estava perto da Câmara A. “O telescópio”, ela escreveu, “está absolutamente bem”.

Texto adaptado do original da Scientific American. Leia o original aqui.

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